22 hechos sorprendentes y fascinantes sobre la antigua civilización maya

La civilización maya fue formada por un pueblo mesoamericano llamado maya, y existió desde el 2000 aC hasta el 1539. Los mayas vinieron del norte de México para establecerse en Centroamérica y tenían una cultura amplia y variada. Hay muchos artefactos y edificios que quedan de esta época, lo que demuestra que los mayas eran hábiles constructores y artesanos. Desarrollaron sus propios sistemas de escritura y construyeron hermosas ciudades como Palenque y Tikal. Han dejado evidencia de agricultura y comida, arte, cultura, idioma y religión. La evidencia de su religión se puede ver en sus muchos templos y mitos religiosos.

La civilización tuvo tres períodos distintos: Preclásico, Clásico y Posclásico. La evolución del pueblo maya de simples agricultores a comerciantes no fue fácil, pero al final del período Posclásico, su civilización estaba floreciendo y comerciaban libremente con otros pueblos mesoamericanos del centro de México.

Aquí están los 22 hechos y mitos más fascinantes sobre la civilización maya:

1. Magia de los curanderos mayas

Los curanderos mayas, o médicos, eran llamados chamanes y realizaban rituales de limpieza y oraciones como parte del proceso de curación. Llevaron a cabo ceremonias de fuego y sabían cómo usar plantas medicinales para curar enfermedades. Esto les dio una importancia especial entre la gente. Vivían principalmente en cuevas remotas, y las personas que necesitaban tratamiento tendrían que viajar un largo camino para llegar a ellas. Los mayas consideraban la curación como una forma de mantener vivo el espíritu.

2. Invención y astronomía

La importancia de los mayas no debe subestimarse, ya que introdujeron ideas que todavía son fundamentales para nuestras vidas hoy. Calcularon que había 365 días en un año, y sus cálculos eran solo ligeramente diferentes de los de hoy.

Crearon un calendario llamado Haab y construyeron sus templos de acuerdo con las posiciones de la luna y otros cuerpos celestes. Creían que los dioses habían hecho del sol y la luna como mensajeros, por lo que, antes que nada, miraron a estos cuerpos celestes en busca de dirección.

También creían que los ciclos de la naturaleza se repetían porque los humanos originalmente habían ignorado a los dioses cuando les hablaban del mundo. Pensaron que cada 52 años habría un ciclo de destrucción.

3. La historia de los Aluxes

Los aluxes son pequeñas esculturas mayas hechas de arcilla o madera. Los mayas creían en la magia, y se pensaba que estos aluxes protegían las tierras, los cultivos y los animales de las personas. Los aluxes fueron llevados a lo profundo del bosque donde fueron colocados en lugares ocultos, y se dijo que cobrarían vida durante la noche para proteger la tierra.

Realizaron el ritual alux sacrificando nueve gotas de sangre del propietario y ofreciendo oraciones. Después de varios años de protección, los aluxes tuvieron que ser liberados o dañarían a la familia del propietario. Estas creencias se transmitieron de generación en generación.

4. El inframundo

Los mayas pensaban que la tierra se encontraba en algún lugar entre el cielo y el infierno, y llamaron al reino debajo de la tierra Xibalba. Se dice que había alrededor de nueve capas debajo y 13 capas arriba y que los tres reinos principales estaban sostenidos por un árbol gigante con sus raíces en el infierno y sus ramas en el cielo. La gente creía que las cuevas eran las puertas de entrada al inframundo, y la mayoría de sus rituales y sacrificios se realizaban dentro de ellas.

5. El enano de Uxmal

Se dice que el templo de Uxmal fue creado por un rey enano mítico para su madre; también se la conoce como «la casa de la madre anciana». La madre de este rey enano era un oráculo, pero no tenía hijos. Ella oró por un caparazón de tortuga grande, y el enano nació de él. Una profecía decía que este enano se convertiría en rey. Esto enfureció al rey y le asignó al enano tres tareas que completó con éxito. Cuando murió el viejo rey, la profecía se hizo realidad.

6. Chichén Itzá

Chichén Itzá significa «boca del pozo del Itzá» y fue una de las ciudades mayas más grandes y un importante centro comercial y agrícola. Su posición estaba determinada por el sol y la luna, ya que los mayas creían que cada edificio debía tener su propia orientación simbólica. Chichen Itza ha sido muy bien conservada y nombrada como una de las Nuevas Siete Maravillas del Mundo.

7. El origen del mundo

Cada civilización antigua tenía su propia teoría sobre el origen del mundo, y los mayas creían que fue creada por los dioses Tepeu y Gucematz. Estos dioses fueron representados como espíritus emplumados azules y verdes rodeados de oscuridad, y crearon el mundo a su alrededor. Los mayas estaban tan en sintonía con la naturaleza que asignaron características animales a sus dioses, y también pensaron que cada universo tenía sus propios dioses respectivos.

8. Geografía

Los mayas creían que la tierra era plana, tenía cuatro esquinas y que los Bacabs, o dioses hermanos, estaban en cada esquina sosteniendo el cielo para evitar que cayera sobre la tierra. El centro de la tierra era de color verde y cada esquina tenía un color que lo representaba.

9. Vida en la Tierra

Los mayas creían que los dioses crearon la tierra y luego hicieron a los humanos con arcilla húmeda para poblarla. Los dioses intentaron muchas veces crear al humano perfecto e incluso provocaron una gran inundación en un intento de empezar de nuevo. Algunos humanos sobrevivieron y dieron gracias a los dioses por salvarlos. Los mayas también creían que los dioses crearon a las mujeres como compañeras de los hombres. Estas historias son muy similares a las historias de la Biblia, la única diferencia significativa es que en lugar de Adán y Eva, los mayas creían que había ocho personas originales: cuatro hombres y cuatro mujeres.

10. Sacrificio humano

Este es uno de los rituales mayas más sagrados y se suponía que era un sacrificio alegre para alimentar a los dioses. Al principio, solo los de alta cuna eran sacrificados por su sangre pura; las clases bajas fueron designadas para llevar a cabo el sacrificio. Posteriormente, las víctimas fueron delincuentes y huérfanos.

Los mayas emplearon varios métodos de sacrificio como la muerte con arco y flecha o arrojar a las víctimas a fosas. Los sacrificios a menudo se realizaban en cuevas, y hay imágenes talladas en las paredes que describen cómo se realizaban estos rituales sagrados. No solo ofrecieron sangre de sacrificio, sino a veces también partes del cuerpo. En un templo de Yaxchilán, hay dinteles de piedra que muestran a un dios tomando la sangre del sacrificio. El sacrificio humano persistió hasta la caída de la civilización.

11. El árbol sagrado

La ceiba, o ya’axche, árbol era sagrado y se pensaba que representaba el cielo, la tierra y el infierno, proporcionando un medio de comunicación entre estos tres niveles. Simbolizaba la inmortalidad, la fuerza, la sabiduría, la protección, la riqueza y la belleza y era similar al árbol bíblico del conocimiento. La ceiba es enorme y tiene espinas en el tronco, pero el fruto es muy dulce. Dado que los troncos y las ramas representaban el cielo, se creía que era una fuente de buena salud para la gente.

12. Mensajeros de Dios

Los sacerdotes mayas eran sagrados y poderosos. La gente creía todo lo que decían, ya que se pensaba que eran los mensajeros de los dioses. Ellos fueron bien educados y ellos mismos sirvieron como maestros. Llevaron a cabo la mayoría de las ceremonias religiosas y fueron consultados sobre eventos celestiales como el clima y los eclipses.

El rey era la única persona con más poder que el sacerdote. Se pensaba que había sido designado por los dioses y, por tanto, poseía poderes especiales. El papel del rey era promover la paz y crear riqueza. Después del rey y los sacerdotes, los siguientes miembros más importantes de la sociedad fueron los agricultores y comerciantes de alto rango, luego los plebeyos y finalmente los esclavos.

13. Fabricación de chocolate

La gente de Mesoamérica fue la primera en el mundo en dominar el arte de la producción de chocolate, llevando el proceso a un nivel completamente nuevo. La evidencia arqueológica en Guatemala que muestra las firmas químicas del cacao demuestra que los mayas pudieron procesar el cacao hace más de 2.600 años. Usaban el chocolate principalmente como bebida mezclando agua, cacao, chiles, miel, harina de maíz y otros ingredientes para hacer una bebida sabrosa y espumosa. El arte maya y los jeroglíficos nos dicen que beber cacao era un ritual importante durante las celebraciones y ceremonias. Una imagen del libro maya, el Códice de Dresde, incluso muestra a K’awil, el dios del sustento, sosteniendo un recipiente lleno de granos de cacao.

14. Jeroglíficos complejos

Los mayas fueron los primeros en introducir un sistema integral de escritura, y estos glifos se han conservado en monumentos, edificios, piedras, libros y cerámica. Muchos de estos escritos fueron del período Preclásico que data del 300 a. C. al 100 a. C. Las palabras que usaban los mayas se construyeron a partir de varias combinaciones de cientos de jeroglíficos, y cada sílaba tenía su propio significado. Usaron estos jeroglíficos para registrar su estilo de vida, rituales, eventos importantes y detalles sobre su cultura y festivales. Estos jeroglíficos fueron considerados uno de los idiomas más sofisticados de Mesoamérica.

Descifrando los glifos

A principios del siglo XX, una arqueóloga estadounidense nacida en Siberia llamada Tatiana Proskouriakoff fue invitada a participar en una expedición a un sitio arqueológico maya. Una vez allí, comenzó a estudiar los glifos mayas y pronto se estableció como una experta en el campo del desciframiento de esta escritura ancestral. Escribió un artículo en la década de 1960 sobre el estilo de vida de los mayas que se hizo famoso de la noche a la mañana. Ella identificó varios glifos como «rana al revés» y «dolor de muelas». Los símbolos que descifró le permitieron descubrir información valiosa como los registros de nacimiento y defunción mayas y los nombres de los gobernantes mayas.

15. Descubrimiento de ciudades y pirámides mayas

Es intrigante que todavía estemos descubriendo ciudades y pirámides mayas hasta el día de hoy. Hace solo unos años, se descubrió una pirámide de 1000 años en Tonina en México, escondida debajo de una colina que siempre se presumió que era natural. Esta pirámide recién descubierta era la pirámide más alta de México a una altura de 75 metros (246 pies). Dos ciudades más fueron descubiertas debajo de una espesa vegetación cerca de Campeche, también en México. Según los arqueólogos, todavía hay varias ciudades y pirámides que permanecen escondidas en la zona y están cubiertas de selva.

16. Libros mayas destruidos por europeos

Los mayas escribieron libros usando jeroglíficos en un papel resistente hecho con la corteza interior de la higuera. Solo existen tres de estos libros: el Códice de Dresde, el Códice de Madrid y el Códice de París. También se encontró otro libro llamado Grolier Codex, pero desde entonces se ha considerado no auténtico. Muchos libros se perdieron debido al clima húmedo, mientras que otros fueron destruidos con la llegada de los invasores europeos.

17. Belleza y maquillaje

Los mayas no solo estudiaron en los campos de las matemáticas, la elaboración de chocolate y la escritura, sino que también inventaron técnicas para hacerse más hermosos. Usaban ropa y maquillaje para mejorar su apariencia, y en la primera parte de la era, los niños y las niñas tenían la cabeza atada para alterar la forma de sus cráneos y denotar su estatus social. Los mayas también perforaron agujeros en sus dientes frontales para permitirles usar joyas hechas de pirita, jade, hematita y otras piedras de color turquesa.

18. El Enema

Los mayas no eran ajenos a la intoxicación y existe evidencia de que regularmente consumían drogas y alcohol. Una de esas sustancias era el balché, que estaba hecho de miel fermentada y tenía propiedades psicodélicas. Para evitar los vómitos y emborracharse más rápidamente, tomaban drogas y alcohol por vía rectal. Estos y muchos otros rituales están bien documentados en libros y otros escritos mayas.

19. El azul era su color favorito

Los mayas usaban un color azul intenso conocido como «azul maya». Era un color increíblemente resistente y ha sobrevivido durante siglos en monumentos, piedras y paredes de edificios, incluso en las duras condiciones de la jungla mesoamericana. Pero este vibrante color azul también se usó en sacrificios humanos, y los mayas pintaron a sus víctimas de azul porque el color estaba asociado con el dios de la lluvia Chaak a quien estaban haciendo el sacrificio.

20. Baños de vapor

Los mayas construyeron estructuras similares a bañeras de piedra que se usaron con fines de salud y limpieza, y también construyeron estructuras de piedra calentadas llamadas casas de vapor. Estos han sido descubiertos en Guatemala y Joya de Céren en El Salvador, habiendo sido previamente cubiertos con ceniza volcánica.

21. Deportes y juegos

Los mayas estaban familiarizados con los deportes y juegos extremos, uno de ellos era el juego de pelota conocido como pitz. Los jugadores tenían que pasarse una pelota de goma pesada sin usar las manos. El objetivo final era pasar la pelota a través de una banda circular de piedra. Los jugadores llevaban protección en brazos, rodillas, costillas y genitales. Aunque este juego fue entretenido, no fue simplemente un pasatiempo. Pitz era un ritual importante y perder el juego podía resultar en un sacrificio humano.

22. Pavos domesticados

Los mayas fueron los primeros en domesticar el pavo. Usaban el pavo principalmente para la carne, pero los huesos y las plumas también se utilizaron para hacer abanicos, herramientas, juguetes e instrumentos musicales. La evidencia arqueológica de restos de pavo en El Mirador cerca de Guatemala demuestra que el animal fue domesticado ya que no es originario de esta región.

Conclusión

Los mayas eran un pueblo inteligente con fuertes costumbres y creencias religiosas. Tenían un buen sistema de escritura y pudieron rastrear el tiempo a través de la invención del calendario.

Todavía existen muchos ejemplos de la arquitectura maya, y estos edificios nos han ayudado a aprender mucho sobre esta antigua civilización, como su creencia en los mitos y su conocimiento de la astronomía. La mayoría de los viejos mitos se transmitieron de generación en generación y todos estaban estrechamente vinculados a la religión. Aunque algunos glifos aún sobreviven dentro de sus templos, muchos documentos se perdieron cuando los españoles invadieron.

La civilización maya llegó a su fin en 1539 alrededor de la época de la invasión española, aunque la naturaleza de su declive aún no está clara. Se cree que pueden haber sido aniquilados por algún tipo de desastre natural.

Después de 1930, el ritmo de los descubrimientos aumentó drásticamente a medida que pudimos comprender el significado de sus jeroglíficos. Se está descubriendo cada vez más información sobre los mayas, pero muchos sitios todavía están cubiertos por una densa jungla y la piedra caliza utilizada en sus edificios y monumentos se ha erosionado gravemente. Esto lo convierte en un proceso lento y laborioso.

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