Las 10 principales enfermedades epidémicas que eran comunes en el mundo antiguo

Las personas en la antigüedad no eran las mejores cuando se trataba de mantener un entorno de vida higiénico y limpio. Con la falta de saneamiento vino la infección y algunas infecciones condujeron inevitablemente a enfermedades. Así comenzó la larga historia compartida entre la civilización humana y la enfermedad. Sorprendentemente, nuestros antepasados ​​antiguos estuvieron expuestos a muchas menos infecciones y enfermedades que nosotros. Pero hace unos 10.000 años, la gente empezó a vivir en grandes asentamientos basados ​​principalmente en la agricultura. Por fundamentales y revolucionarios que fueran estos asentamientos para dar forma al futuro de la civilización humana, también trajeron consigo nuevas enfermedades y epidemias. Las personas ahora vivían juntas en comunidades insalubres que eran perfectas para que las enfermedades animales prevalentes saltaran especies y causaran un brote.

10. Varicela

Una infección causada por el virus de la varicela zóster, en estos días la varicela generalmente se considera una enfermedad leve, común entre los niños , aunque cualquier caso de varicela en adolescentes o adultos sigue siendo motivo de preocupación. Pero antes de que se desarrollara una vacuna para frenar la varicela, era una infección grave y generalizada. Los primeros casos de varicela y sus posteriores brotes epidémicos no se remontan tanto a lo que uno pensaría. Muchas personas a principios del siglo XVI realmente pensaban que la varicela era un tipo de escarlatina (ya que ambas infecciones causan erupciones rojas) hasta que el italiano Giovanni Filippo Ingrassia distinguió entre las dos enfermedades. Aunque ahora hay una vacuna disponible, solo una recuperación natural de la varicela proporciona inmunidad de por vida.

9. Tifus

Hubo un tiempo en que contraer tifus casi garantizaba la muerte a menos que la víctima tuviera una inmunidad sorprendentemente fuerte y recibiera la atención de enfermería adecuada. Prácticamente no hay casos registrados de epidemias de tifus antes de 1450 d.C., pero una vez que surgió en esa época, fue devastador para los habitantes de Europa entre los siglos XVII y XIX . El aspecto más aterrador del tifus es que, incluso si se cura de él, según sus niveles de inmunidad, siempre puede volver a atacar.

Así que cada vez que estallaban guerras, también surgía un brote de tifus que arrasaba con las tropas ya casi diezmadas. Las primeras descripciones escritas del tifus entre las tropas fueron durante el Sitio de Granada en 1489 d.C., lo que situó el número de muertos entre las tropas españolas en 17.000. Luego golpeó al ejército francés durante el asedio de Nápoles en 1527 y los obligó a retirarse. Se observaron brotes de tifus aún más notables durante las guerras napoleónicas y la hambruna irlandesa de la papa de 1846-1849, y ambos se cobraron cientos de miles de vidas.

8. Influenza

La influenza puede parecer una enfermedad epidémica reciente, pero ha estado afectando a las personas durante miles de años. El virus de la influenza se aisló tan recientemente como en 1933 d.C. , pero se dice que los primeros casos de influenza entre los seres humanos tienen 6.000 años de antigüedad. Independientemente de esta larga historia, los primeros registros documentados de un brote de influenza humana datan de 1580 d.C., cuando se informó de una infección sorprendentemente similar en Asia Menor y el norte de África .

Después de haber devastado innumerables asentamientos y poblaciones a lo largo de la historia, el mundo recibió otro golpe severo en la forma de la epidemia de influenza que lo envolvió en 1918 y mató a aproximadamente 50 millones de personas. De hecho, el número de muertos causado por la epidemia fue tan alto que la epidemia se cobró muchas más vidas que la Primera Guerra Mundial . En un solo año en que la epidemia golpeó a los Estados Unidos, la esperanza de vida del estadounidense promedio se redujo en 12 años.

7. Tifoidea

Una enfermedad infecciosa causada por la bacteria Salmonella typhi, la fiebre tifoidea es altamente contagiosa y se transmite fácilmente a través de alimentos y agua contaminados y por contacto cercano con personas infectadas. Así que, naturalmente, la fiebre tifoidea era una epidemia frecuente en la antigüedad, cuando el saneamiento estaba en su punto más bajo. Probablemente, la aparición más devastadora de una epidemia de tifoidea fue entre el 430 y el 424 a. C., cuando acabó con un tercio de la población de Atenas en la antigua Grecia.

El control de la fiebre tifoidea sobre los atenienses fue tan fuerte que pudo haber ayudado a que los espartanos se apoderaran de la ciudad. Esto efectivamente puso fin a la Edad de Oro de Pericles que una vez simbolizó el dominio ateniense sobre el mundo antiguo (junto con la muerte del propio Pericles, que también sucumbió a la epidemia). Si el famoso historiador ateniense Tucídides no hubiera sobrevivido después de contraer la fiebre tifoidea en ese entonces, es posible que no tengamos ningún registro de este devastador brote. Las epidemias de fiebre tifoidea causaron destrucción entre los asentamientos humanos una y otra vez. La tasa de mortalidad solo se pudo frenar con el primer uso médico de antibióticos de penicilina en 1942 .

6. Paludismo

La malaria ha estado infectando a varias especies durante unos 130 millones de años. Incluso se dice que la enfermedad es la causa de la muerte del gran Genghis Khan . Las primeras descripciones documentadas de la malaria se remontan al 2700 a. C., cuando los síntomas de una infección que más tarde se denominó malaria se describieron por primera vez en el antiguo texto médico Nei Ching .

En el siglo IV a. C., ya era una epidemia común en la antigua Grecia, habiendo cobrado grandes porciones de la población. Cuando comenzó el reinado de Pericles, la literatura y los registros griegos antiguos ya habían documentado ampliamente varios brotes de malaria y otras referencias relacionadas. El efecto de la infección por malaria también se ha observado en civilizaciones posteriores. Los romanos idearon una cura bastante extraña para la malaria, que requería que la persona infectada usara un amuleto alrededor del cuello. El amuleto estaba inscrito con un encantamiento que ahora conocemos como «abracadabra» . A pesar de que los avances médicos modernos han ayudado a frenar en gran medida las epidemias de malaria, la enfermedad todavía infecta a unos 300 millones de personas cada año, de las cuales alrededor de un millón no sobreviven.

5. Sarampión

La primera descripción del sarampión se remonta al siglo IX d.C., cuando un médico árabe lo identificó por primera vez como una infección diferente a la viruela. Aunque se desconoce el origen exacto del sarampión, las epidemias de sarampión azotaron los asentamientos del mundo antiguo una y otra vez. Fue solo en 1757 que un médico escocés llamado Francis Home pudo demostrar que la infección fue causada por un agente en la sangre. En uno de los brotes más recientes en Boston en 1964, John F. Enders y el Dr. Thomas C. Peebles se convirtieron en los primeros en aislar el virus del sarampión en la sangre del paciente y crear una vacuna.

Antes de que la vacuna estuviera disponible para uso medicinal, solo en los Estados Unidos, más de tres millones de personas se infectaban cada año, y el período posterior a la vacunación vio una enorme disminución del 99 por ciento en el número de casos anuales de sarampión.

4. Tuberculosis

La tuberculosis es una de las enfermedades transmisibles más letales causadas por la bacteria Mycobacterium tuberculosis, organismo cuya existencia es anterior incluso a los primeros asentamientos humanos . Uno pensaría que los avances médicos y sanitarios de hoy en día serían más que suficientes para frenar enfermedades como la tuberculosis, pero incluso ahora, hay más de dos millones de muertes cada año por tuberculosis, principalmente en los países en desarrollo.

La Edad Media estuvo llena de evidencia de tuberculosis relacionada con los ganglios linfáticos cervicales. Las fuentes incluso dicen que la tuberculosis era conocida como el «mal del rey» y había una leyenda popular en Europa de que un simple toque de los reyes de Inglaterra y Francia podía curar la tuberculosis. La tuberculosis siguió siendo una enfermedad mortal mucho más allá de la Edad Media, y se estima que cobró una cuarta parte de la población adulta de Europa en el siglo XIX. De hecho, una de cada seis muertes en Francia se atribuyó a la tuberculosis en 1918.

3. Fiebre amarilla

Esta enfermedad es similar a la malaria en el sentido de que también la transmiten los mosquitos. La persona infectada adquiere un tinte amarillo característico en los ojos y la piel (de ahí el nombre) y un «vómito negro» bastante doloroso causado por un sangrado excesivo en el estómago. Se dice que el virus de la fiebre amarilla se originó en África a principios del siglo XVI y fue traído al Nuevo Mundo con la trata de esclavos. Después del primer brote en la década de 1690 en los Estados Unidos, Filadelfia fue golpeada por una gran epidemia de fiebre amarilla en 1793 , que mató a una gran parte de la población y provocó que muchos más huyeran de la ciudad.

Las epidemias de fiebre amarilla fueron de gran alcance. La expedición británica para anexar Perú y México en 1741 se redujo de una fuerza de 27.000 hombres a apenas 7.000 por el doloroso vómito negro. La fiebre amarilla fue una infección temida que afectó regularmente a las poblaciones costeras vulnerables de América del Norte y del Sur a lo largo de los siglos XVII y XVIII.

2. Viruela

Una enfermedad altamente contagiosa causada por el virus variola, se sabe que la viruela mata al menos al 30 por ciento de todas las personas que infecta. Su origen se ha asociado tanto con Egipto como con la India durante 3.000 años. La evidencia más antigua conocida de viruela provino de los restos momificados del faraón egipcio Ramsés V, que murió en 1157 a. C. y cuyo cadáver tiene las marcas de viruela en la piel. Las epidemias de viruela fueron frecuentes durante la Edad Media, cobrando un gran número de vidas y posiblemente impidiendo gran parte del desarrollo de Occidente.

La viruela estaba tan extendida que jugó un papel importante en el declive del Imperio Romano, que comenzó a declinar alrededor del año 108 d.C., una época en la que se produjo una epidemia de viruela a gran escala en la forma de la plaga de Antonina. Esta monstruosa epidemia mató a casi siete millones de personas y aceleró efectivamente la caída del otrora gran Imperio Romano. A medida que surgió un nuevo mundo, los brotes de viruela también aumentaron, cobrando aproximadamente 60 millones de vidas en el siglo XVIII y 300 millones de vidas en todo el mundo en el siglo XX.

1. Peste bubónica

Una infección mortal causada por la bacteria Yersinia pestis, la peste bubónica también se conoce como la peste negra. Durante siglos, la peste ha sido sinónimo de desastre para la gente de Asia, Europa y África, reclamando una proporción significativa de las poblaciones de los imperios más grandes como el Imperio Romano. El primer registro detallado de la peste es del Imperio Bizantino bajo el gobierno de Justiniano I durante el siglo VI d.C.

Después del primer brote en 541 d.C., la plaga apareció varias veces durante los siguientes dos siglos, matando a más de 25 millones de personas y paralizando efectivamente los asentamientos de la cuenca mediterránea. Luego vino la Peste Negra en la primavera de 1348, una plaga tan letal que durante los siguientes tres años, acabó con entre el 25 y el 50 por ciento de toda la población de Europa. Nadie estaba preparado para ese grado de aniquilación y nadie tenía una comprensión adecuada de la enfermedad. A medida que la situación empeoraba, las cosas se volvieron tan terribles que los historiadores informan que en ocasiones no hubo suficientes supervivientes para enterrar a los muertos.

Conclusión

Estas epidemias se encuentran entre las enfermedades más destructivas que se han cobrado innumerables vidas a lo largo de la historia. Causaron estragos en muchas civilizaciones y asentamientos, provocaron el declive del antiguo Imperio Romano y, en muchos sentidos, cambiaron el curso de la historia de la humanidad. Con nuestro conocimiento y conciencia médica de hoy en día, podríamos considerarnos a salvo de brotes a una escala tan global. Pero no hace mucho tiempo, millones de personas morían debido a brotes repentinos de estas enfermedades epidémicas. Muchas de estas epidemias se extendieron por todas partes y se cobraron muchas vidas; fueron quizás las primeras pandemias mundiales.

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